Dallas Mavericks kaatsen terug, bracht de voorsprong van Phoenix Suns naar 2-1, maar weet dat ze ‘niet tevreden kunnen zijn’

DALLAS — Mavericks-superster Luka Doncic had het gevoel dat hij zijn teamgenoten teleurstelde met wat hij nauwkeurig omschreef als een “vreselijke” verdedigingspoging in de tweede helft van een Game 2-verlies tegen de Phoenix Suns. Zijn verdedigingshelftpartner Jalen Brunson had maar één woord nodig om zijn optreden in de 0-2 trip naar Phoenix samen te vatten: “Verschrikkelijk.”

Ze kwamen allebei vrijdagavond aan in het American Airlines Center, vastbesloten om Game 3 anders te maken. Het duo heeft het voor elkaar gekregen door de 37e verjaardag van Suns-ster Chris Paul te verwennen en Dallas naar een overwinning van 103-94 te leiden, waardoor de Mavs hun eerste overwinning in de halve finale van de Western Conference hebben behaald.

Brunson scoorde een game-high 28 punten – zes meer dan hij had gecombineerd in de eerste twee wedstrijden van de serie – en hield de Mavs comfortabel op voorsprong terwijl Doncic een groot deel van de tweede helft foutief doorbracht. Doncic eindigde met 26 punten, 13 rebounds, negen assists en twee steals.

“Iedereen deed mee met het plezier”, zei Dallas-coach Jason Kidd, zijn opmerking na Game 1 spelend toen Doncic niet veel steun kreeg. “Ze hielpen aan beide kanten. Luka was verdedigend geweldig. Hij deed ook mee. Het zet ons in een andere positie als dat gebeurt.”

De bewakers van de Mavs versloegen de Suns’ All-Star verdedigingshelft van Paul en Devin Booker aanzienlijk, die meer omzet (zeven) dan velddoelpunten combineerden (11). Volgens ESPN Stats & Information-onderzoek waren de twaalf omzetten het meest in alle wedstrijden in hun twee seizoenen als teamgenoten.

Het stond in schril contrast met de dominantie van Suns-bewakers in de eerste twee games van de serie in Phoenix.

“Het was niet zoals wij”, zei Booker, die 18 punten had op 6-van-13 schieten. “Je kunt ze waarderen. Ze gingen uit en speelden hard, speelden wanhopig. Maar dat was het. We hebben een serie.”

Paul beging zeven omzet, één verlegen van zijn playoff-carrière hoog, terwijl hij beperkt was tot 12 punten en vier assists. Ter vergelijking: Paul had 14 punten net in het vierde kwartaal van de game 2-rout, meedogenloos achtervolgen en exploiteren van schakelaars op Doncic.

‘Ze gingen naar buiten en deden wat ze moesten doen,’ zei Paul. “Zondag zijn we er weer.”

Aanvallers Reggie Bullock en Dorian Finney-Smith, de belangrijkste verdedigers van respectievelijk Paul en Booker, leidden de poging van Dallas aan deze kant van het veld. De Mavs hebben ook enkele schematische wijzigingen aangebracht, zoals het vaker dubbel-teamen van Booker en het verwarren op bepaalde gebieden. Maar de sterk verbeterde inspanning van Doncic, die uren kwam nadat Kidd hem publiekelijk had opgeroepen om zich te verdedigen, was de sleutel.

“Eerste of tweede bezit, hij was op de grond aan het duiken”, zei Finney-Smith. “Als je de beste speler dat ziet doen, bepaalt dat een beetje de sfeer.”

Doncic bagatelliseerde kritiek op zijn verdediging van Game 2, of het nu van zijn coach was of van anderen, als een motiverende factor. Hij gaf zichzelf die avond de schuld van de defensieve problemen van Dallas.

“Ik wist dat ik het beter moest doen”, zei Doncic, die in de serie gemiddeld 35,3 punten, 10,0 rebounds en 8,0 assists heeft. “Ik wist dat ik het beter kon doen. Ik denk dat ik dit jaar een grote sprong heb gemaakt in de verdediging. De tweede helft (van Game 2) was verschrikkelijk voor mij en ik wist dat ik terug moest naar mijn team en een betere verdediging moest spelen.”

Brunson was een ster in de eerste ronde, met een gemiddelde van 27,8 punten per wedstrijd in de overwinning van zes wedstrijden op Utah Jazz, maar speelde geen rol in de twee wedstrijden in Phoenix. Hij had in het begin van beide wedstrijden wat foutproblemen, deels omdat hij zijn ritme niet kon vinden, en schoot slechts 32,1% vanaf de vloer.

“Ik wilde gewoon dat hij agressief was”, zei Kidd. “We spraken elkaar voor de wedstrijd – wees jezelf. Ik dacht dat het de eerste keer was dat hij agressief was. Hij wachtte niet. Hij keek niet toe.”

Brunson bleef ondanks zijn eerste drie gemiste schoten in de aanvalsmodus en eindigde het eerste kwart met 10 punten op 4-uit 7. Hij had nog een kwart van 10 punten in de derde, wat cruciaal was omdat Doncic de laatste vijf minuten en 14 seconden als gevolg van een fout.

“Ik merkte dat ik met een beetje meer sprong in mijn pas speelde, sneller naar plekken ging en sneller beslissingen nam”, zei Brunson. “De beslissingen kwamen omdat ik gewoon agressief was. Mijn teamgenoten gaven me steeds vertrouwen om te spelen, en dat bleef ik doen. … Ik heb vanavond een manier gevonden om terug te komen, maar daar kan ik gewoon niet blij mee zijn.”

De overwinning maakte een einde aan de 11-game losing streak van de Mavs tegen de Suns die dateerde van november 2019, een droogte die spelers en coaches in Dallas opzettelijk hadden vermeden om tijdens die serie te bespreken.

“We zullen tot het einde geloven”, zei Doncic. “Iemand moet vier overwinningen behalen, en het maakt niet uit of je down of up bent, je moet geloven.”

Leave a Comment